La cooperación científica de la ONG GEM y el Grupo de Investigación en Geografía Física de Alta Montaña de la Universidad Complutense de Madrid

Entre 15º30’ y 16º30’ de latitud Sur la cordillera occidental de los Andes Centrales del Sur de Perú está constituida por una cadena de estratovolcanes que se alinean de forma paralela a la costa del Océano Pacífico y superan los 5800 m de altitud (figura 1). De Norte a Sur destacan por su mayor envergadura y carácter reciente el Nevado Solimana, los complejos volcánicos Nevado Coropuna, Ampato-Sabancaya-Hualca Hualca y Chachani, y el Misti.

De esos centros los tres primeros están coronados por glaciares. En las vertientes del Chachani se conservan evidencias geomorfológicas que demuestran la presencia de glaciares en el pasado, aunque en la actualidad su área de cumbres aparece desprovista de masas de hielo. Sin embargo en el Misti no se generaron glaciares durante el Pleistoceno, probablemente a causa de la frecuencia de la actividad eruptiva y el elevado calor geotérmico.

Figura 1: imagen del satélite LANDSAT 7 correspondiente al sector de la cordillera occidental de los Andes Centrales comprendido entre 15º30′ y 16º30′ de latitud Sur

Como consecuencia de la intensidad del levantamiento tectónico la región está disectada por profundos cañones que alcanzan varios miles de metros de profundidad, generados por la red de drenaje alimentada por las aguas de deshielo, cuyos colectores principales son el río Ocoña, el eje fluvial Colca-Majes y el río Siguas. En un ambiente absolutamente árido, como consecuencia de la influencia de la corriente marina de Humboldt, de esos ríos depende el abastecimiento de agua de la población y sus actividades económicas.

Desde 2004 el Departamento de Ciencias de La Tierra de la ONG GEM ha colaborado con el Grupo de Investigación en Geografía Física de Alta Montaña en tres proyectos sucesivos incluidos en el Plan Nacional de I+D+I del Gobierno de España, con dos objetivos fundamentales:

1) Evaluar el impacto del cambio climático en las reservas hídricas presentes en los volcanes de la cordillera, en forma de glaciares o capas subsuperficiales de suelo helado (permafrost).

2) Evaluar el riesgo hidrovolcánico que afecta a la población.

Por el carácter reciente de su actividad, los volcanes Misti y Nevado Coropuna son dos ejemplos muy representativos.

En el caso del Misti porque la ciudad de Arequipa, cuya población supera el millón de habitantes, se encuentra a sólo 16 km del cráter (figuras 2 y 3). 

Figura 2: panorámica del área de cumbres del Misti desde la cima del estratovolcán (5822 m).
Figura 3: localización de los volcanes Chachani y Misti, junto a la ciudad de Arequipa.

 El escenario de riesgo también es evidente en la región del Nevado Coropuna, porque el área de cumbres de los edificios que conforman el complejo volcánico están recubiertos por un sistema glaciar que suma una superficie de cerca de medio centenar de kilómetros cuadrados (figura 4).

Figura 4: fotografía del Nevado Coropuna realizada desde la estación espacial internacional. Fuente: http://www.nasa.gov/centers/johnson/home/index.html.

El sistema glaciar del Nevado Coropuna constituye al mismo tiempo la principal fuente de abastecimiento de agua para una población de varias decenas de miles de personas y su principal amenaza, como consecuencia de la localización vulnerable de las áreas habitadas en torno a las vías de evacuación del agua de deshielo, y la amenaza de que se produzca una fusión masiva por causas tectónicas, volcánicas o climáticas.

El fuerte desnivel que caracteriza a la región (figura 5) incrementa considerablemente el escenario de riesgo que se deduce de la concatenación de todos los factores implicados.

Figura 5: modelo tridimensional de la región del Nevado Coropuna, con indicación de la localización de algunas poblaciones y su distancia y diferencia de cota con respecto al área de cumbres del complejo volcánico.

 Durante estos años la investigación ha consistido en abordar simultáneamente diferentes estrategias estrechamente relacionadas entre sí:

1) Elaborar una caracterización geomorfológica regional.

2) Instalar una red de sensores data logger de temperatura del aire y el suelo en el estratovolcán Misti y los complejos volcánicos Nevado Coropuna y Chachani.

3) Analizar la evolución de las superficies y altitudes de la línea de equilibrio (ELAs) de los glaciares del complejo volcánico Nevado Coropuna desde mediados del siglo XX, así como durante sus fases de expansión durante la Pequeña Edad del Hielo y el Último Máximo Glacial Regional. Realizar pronósticos sobre su evolución durante el siglo XXI basadas en las tendencias orecientes bservadas en superficies y ELAs.

4) Desarrollar modelos del balance de masa de los glaciares del Nevado Coropuna en las fases mencionadas y previsiones sobre su evolución durante el siglo XXI, mediante el ensayo de forzamientos de temperatura y precipitación en el modelo del balance de masa actual.

5) Establecer las cronologías absolutas de la última máxima expansión de los glaciares y el posterior proceso de deglaciación, midiendo la concentración de isótopos de cloro-36 enmuestras de superficies de unidades geomorfológicas representativas de esas fases.

6) Determinación de los regímenes de la temperatura y humedad relativa del aire y la temperatura del suelo, y evaluación de la distribución potencial altitudinal del permafrost.

Los resultados alcanzados hasta el momento por los investigadores de la ONG Guías de Espeleología y Montaña han sido recogidos en parte en la tesis doctoral titulada “El impacto del cambio climático en los glaciares del complejo volcánico Nevado Coropuna (cordillera occidental de los Andes Centrales)”.

El  trabajo de investigación puede consultarse online. En primer lugar se visualiza un resumen, y debajo suyo la tesis doctoral completa.

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Acerca de GEM

Organización No Gubernamental dedicada a la investigación y conservación del patrimonio natural y cultural, la cooperación para el desarrollo y la educación ambiental.
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